background image

AMRITA KAUR

T

HE first time Lakshmi Mo-

hanbabu watched a Chinese op-

era was in Chinatown in 2001.

She had just moved to Singapore

from Delhi. She recalled being “ex-

tremely fascinated with the

characters’ elaborate expressions”.

That inspired the theme for her first

solo art exhibition SG50 Expressions

to be held at the Art Space @ Suntec

City Mall from Nov 2 to 8.

As a tribute to Singapore, she

painted the various expressions of

Singaporeans over the last 50 years

as she felt that these expressions

would give the spectator a “pulse of

the nation”.

“Performing arts was the first

thought that came to my mind when

I thought of Singapore and expres-

sions-wise, Chinese opera was it,”

said Ms Mohanbabu, who is from

Trivandrum, Kerala.

Most of the expressions in the se-

ries of 12 paintings come in pairs,

which she describes as the yin and

yang of emotion. “With joy, comes

sorrow, with agony comes ecstasy.

Only if you have experienced one

feeling would you know the other. I

was inspired when I realised how Sin-

gapore was a swampland before it

emerged as a modern nation and

how it went from rags to riches.

“The journey of Singapore spans

50 years and we will surely experi-

ence more emotions in the coming 50

years as well. I wanted something

that is eternal and relevant long after

I am gone, thus the Expressions

SG50,” she said.

Ms Mohanbabu graduated with an

architecture degree from the Manipal

Institute of Technology in Karnataka

in 1991. The next year, she pursued

fashion design at the National Insti-

tute of Fashion Technology in Delhi

(NIFT). She then taught at NIFT be-

fore coming to Singapore in 2001 to teach at LaSalle

College of the Arts.

Said the 47-year-old who is now a Singapore citi-

zen: “Teaching and studying the history of art, archi-

tecture and fashion and jewellery helped me to visu-

alise and incorporate cross-cultural elements in my

paintings.”

She spent several years researching Chinese op-

era before deciding on incorporating the performing

arts concept to her paintings. She used “elements of

calligraphy in a minimalist modern stylistic ap-

proach” to paint the various expressions.

She also credits her broad understanding of vari-

ous cultures to the fact that she lived in Kabul, Af-

ghanistan, for nine years when her father was work-

ing on a United Nations mission there. “Living in a

war-torn country made me more understanding and

aware of the intricacies of different cultures all

around me.”

Ms Mohanbabu has done over 300 paintings in

various mediums such as pen and ink, pencil, char-

coal, acrylic and watercolour. While she doesn’t con-

sider one medium harder than the other, she is most

comfortable with the pencil as she can draw with

more precision, compared to oil pastel where she

doesn’t have much control over the flow of colours.

She has also done illustrations in pencil for a book

by the World Health Organisation called Disabled

Village Children, released in 1994 . The illustrations

were created to explain how disabled people living

in rural areas of India can cope with their disabilities

and day-to-day living.

Aside from illustrating and painting, Ms Mohanba-

bu also designs jewellery, furniture and shoes.

She considers both designing and painting to be

her first love as they have a meditative quality for

her. “The thrill of being able to see an idea through

to what I believe is its logical conclusion is extreme-

ly rewarding,” said Ms Mohanbabu, who likes to vis-

it museums and look out for sources of inspiration to

design and paint.

“What is life without design is the mantra I live

by,” she said.

amritak@sph.com.sg

Her paintings feature

the emotions of

Singaporeans over

the past 50 years

Inspired by Chinese opera

Artistic... Ms Mohanbabu (top) and her sketches and paintings

(above and top left).

PHOTOS:

AMRITA

KAUR

Page 8

October 30, 2015

tabla

!

 

SINGAPORE