background image

AMRITA KAUR

W

HEN Mrs Pooja Kawatra

Gupta donated her son’s cord

blood in 2008, she did not real-

ise the magnitude of her decision. A

year later, she was diagnosed with

blood cancer. One option was for her

to go for a stem cell transplant using

cord blood. But Mrs Gupta, 36, was

able to overcome cancer with several

cycles of chemotherapy.

It all started when Mrs Gupta was

pregnant with her first child and she

and her husband Nikhil were at KK

Women’s and Children’s Hospital for

a routine check-up. An executive

from the Singapore Cord Blood Bank

(SCBB) approached them and shared

with them cord blood banking and do-

nation options.

Said Mrs Gupta: “At that time, we

didn’t know anything about cord

blood banking and donation so we did

research online and learnt the impor-

tance of donating cord blood, which

can help patients who have cancers

such as leukaemia and lymphoma and

may require a stem cell transplant.”

Haematopoietic stem cell transplant in-

volves the intravenous infusion of

stem cells collected from bone mar-

row, peripheral blood, or umbilical

cord blood.

According to SCBB, in Singapore,

every year, about 40 to 60 per cent of

patients who need such a transplant to

survive are unable to find a suitable

stem cell match from bone marrow do-

nors and other public cord blood

banks. This is because only one in four

patients can find a match among sib-

lings. Patients are more likely to find a

good stem cell match among donors

from their own ethnic group.

The couple, who are both perma-

nent residents here, then decided to

donate their son’s cord blood when

they found out how it could save

someone’s life.

Things were going well for them

and they were particularly excited

with the arrival of their first-born Aay-

an. Said Mrs Gupta, who is from Del-

hi: “I was a young parent, we had just

started our family and everything was

going well.”

Diagnosed with blood cancer

But things took a turn for the worse in

January 2009. When Aayan was eight

months old, Mrs Gupta was diagnosed

with stage two non-Hodgkin lympho-

ma, a blood cancer. It started with a

persistent cough coupled with weight

loss. However, the couple thought

that she was losing post-pregnancy

weight and did not think much of it.

When the cough did not go away af-

ter a month, they sought a few

doctors’ opinions and were initially

told that Mrs Gupta had tuberculosis.

She was given medicine for it but it

made her condition worse. The doc-

tors then carried out a scan and biopsy

and found out that she had a tumour

in her chest.

The family of three then went to In-

dia to seek treatment for Mrs Gupta.

“We went back to Delhi to stay with

my parents and parents-in-law so they

could help take care of Aayan. It was

also cheaper for us to seek treatment

there,” she said. At that time,

Mr Gupta was working in Barclays in

Singapore but managed to move to

the branch in Delhi. Mrs Gupta left

her job as an assistant manager at Aon

Singapore when she learned about her

cancer.

Initially, she went through six cy-

cles of chemotherapy at the Rajiv Gan-

dhi Cancer Institute and All India Insti-

tute of Medical Science in Delhi. How-

ever, scans showed that “there was

some residue of the cancer left”. A

few doctors told her that the last re-

sort would be a stem cell transplant.

“They explained the process of such a

transplant and it sounded like a pains-

taking and complex process. We

sought more doctors’ opinions and

they told us we could try a higher dos-

age of chemotherapy instead of the

transplant.”

Mrs Gupta opted for that and un-

derwent three more cycles of chemo-

therapy, completing her treatments in

August 2009. The following year, she

was given the all-clear and went into

remission.

Unlike Mrs Gupta, many patients

with blood cancers or blood disorders

are unable to opt for other treatment

options and rely on haematopoietic

stem cell transplant, as their only

hope and chance of survival.

SCBB’s medical director Dr Wil-

liam Hwang said: “It is extremely rare

for donors like Pooja who had donat-

ed her baby’s cord blood to SCBB, to

also be diagnosed with the same medi-

cal condition that she had so selflessly

hoped to save. It was due to this expe-

rience as a blood cancer survivor that

she was even more convinced of the

importance of the public cord blood

bank.”

In 2013, she conceived her second

child Kaira. Although Mrs Gupta want-

ed to donate Kaira’s cord blood, she

was unable to do so this time because

of her medical history. “We (Nikhil

and I) were keen to donate it again be-

cause we could really relate to it as I

had gone through cancer. If someone

needed the cord blood like how doc-

tors told me it could be my last resort,

then my cord blood would be able to

save someone’s life.”

Couldn’t donate again

Though she was unable to donate

Kaira’s cord blood, she used the on-

line blog called Mums & Babies that

she started in 2010 to raise awareness

on cord blood donation. She spoke to

an executive from SCBB and shared

with her about her blog.

“At that time, cord blood banking

was relatively new and not many peo-

ple knew about it in Singapore, so

SCBB started a few contests on its

Facebook page. I shared the contests

on my blog and linked it to the SCBB

website so parents who were visiting

my blog could learn about cord blood

donation too.”

Said Mrs Gupta: “Parents don’t

lose anything by donating their baby’s

cord blood. The little step you take

will go a long way in providing a life

to someone. Patients who need trans-

plants would have a much better

chance of finding a suitable match.”

As a cancer survivor, Mrs Gupta al-

so volunteers at events by the Singa-

pore Cancer Society to raise funds for

patients.

amritak@sph.com.sg

Cord blood

donor mum

Pooja Kawatra Gupta goes on to survive

cancer, now spreads awareness on donation

New lease on

life... Pooja and

Nikhil with their

son Aayan and

daughter Kaira.

PHOTO:

AMRITA

KAUR

Page 10

April 22, 2016

tabla

!

 

SINGAPORE