background image

AMRITA KAUR

A

TYPICAL day for Mr Mohamed

Abbas’ parents begins at 5am as

they prepare ingredients to take

to their stall in a canteen at Outram

Secondary School. It was also where

he studied and hung out every day af-

ter lessons to help his father, 48, and

mother, 47. He would also help them

prepare for the next day, even on a

Sunday.

“I watched them stand and work in

a hot environment for long hours.

They were very hardworking and com-

mitted,” said Mr Mohamed, who sees

his parents, who came from Tamil

Nadu, as role models.

Now, the 25-year-old Singaporean

has a dream – to work hard and set up

his own company so that they can re-

tire at the age of 55. “And I’m happy

I’m on the path towards it,” Mr Mo-

hamed told

tabla

!

His hard work has paid off. He was

recently featured in this year’s Forbes

30 under 30 in the finance and ven-

ture capital category.

After secondary school, he pursued

a diploma in banking and finance at

Singapore Polytechnic before he did

his National Service. In the army, he

met Mr Hizam Ismail, 25, and they be-

came good friends. During one of

their conversations, they discussed

how their friends and neighbours had

unpleasant experiences when they ap-

proached licensed moneylenders to

get short-term loans.

One of his friends told Mr Moham-

ed: “I just wanted to know what the in-

terest rate and late payment fee was

over the phone but the licensed mon-

eylender told me to go down. The

whole process was very long and this

was just for one lender. I had no

choice but to borrow from them be-

cause I didn’t have time to go around

comparing the rates.”

Mr Hizam and Mr Mohamed decid-

ed to find out if the process was in-

deed so time-consuming. They went

to a licensed moneylender to ask what

the interest rate was for a loan. “The

process of just finding out what the

rate was required us to go down and

wait for half an hour,” said Mr Mo-

hamed. He added that there are about

170 licensed moneylenders in Singa-

pore and it would be tedious and

time-consuming for a borrower to re-

search, collate and compare the rates.

The duo thought they could set up

a company to solve the problems that

borrowers were facing. In March last

year, they launched Onelyst – a web-

site that lets consumers apply for

loans and compare loan offers from li-

censed moneylenders. Users fill in an

application form before they receive

up to 10 loan options for comparison.

After choosing the offer they think is

best they receive an approval form be-

fore they collect their loan from the li-

censed moneylender. The start-up cur-

rently works with 42 licensed money-

lenders in Singapore and it earns its

revenue by charging them a monthly

subscription.

But why a platform for licensed

moneylenders and not banks? Ex-

plained Mr Mohamed: “Friends and

neighbours we spoke to were going to

licensed moneylenders because they

didn’t have a perfect credit history

and were shunned by banks. Bank

rates are quite affordable for people

with good credit history but I wanted

to help a vulnerable community make

informed borrowing decisions.”

He started the company while he

was doing his degree in business with

a major in banking and finance at Na-

tional Technological University. He

enrolled in 2012 and was due to gradu-

ate last year but he took a two-year

leave of absence in 2014 to work on

the start-up. He will return to school

next year to complete his degree. His

co-founder has a degree in economics

and finance from RMIT University.

Said Mr Mohamed: “Initially, jug-

gling studies and working on the

start-up wasn’t easy. I slept only

about four hours a day and I couldn’t

go out with my friends either because

I was busy or too tired.”

Then there was the issue of fund-

ing. He and Mr Hizam took part in a

business plan competition called NTU

Ideasinc. in 2014 where they pitched

the idea for the start-up and emerged

among the top 10 from 100 teams.

They received a sum of money from

Spaze Ventures, a seed capital firm

and start-up incubator that provides

funding and mentorship.

Finding a co-founder who was an

expert in the IT field was also a chal-

lenge for the founders. “Hizam and I

are good in business, economics and fi-

nance but not IT and Onelyst is an IT

platform,” said Mr Mohamed. After

four months, they found IT expert Pra-

kash Raja, who is now the chief tech-

nology officer. Together, they lead a

team of seven in departments such as

marketing, sales, IT and content writ-

ing.

Talking about his being named by

Forbes, he said: “My parents were

very happy and proud that I made it

to the Forbes list and it made me hap-

py to see them smiling about my

achievement,” he said.

The start-up also has a social re-

sponsibility component. Loan appli-

cants who are found to have many

debts will be referred to counsellors.

Mr Mohamed has plans to replicate

the Onelyst model in Malaysia and

Hong Kong, “where the non-bank

lending markets are much bigger than

Singapore”. He also intends to start

another platform on the website for

business loans in the middle of this

year.

amritak@sph.com.sg

My parents, my role models

Founder of loan

website Onelyst

was named one of

Forbes 30 under 30

in the finance and

venture capital

category in Asia

Help for

borrowers...

founders of

Onelyst

Mohamed

Abbas (far

left) and

Hizam Ismail.

PHOTO:

AMRITA

KAUR

A fortnightly series on Indian start-ups in Singapore

Page 10

March 18, 2016

tabla

!

 

BUSINESS